Na een grote klap te hebben gemaakt met Kevin Durant, gaan de Suns het laagseizoen in met beperkte mogelijkheden voor verbetering

PHOENIX – De zonnen waren geschokt, van slag, stil. Onder de vrome opwinding van een slecht getimede T-shirtworp, waarbij wedstrijddagfunctionarissen gratis uitrusting in de toch al halflege onderste kom van het Footprint Center gooiden, zagen de coaches en spelers van Phoenix er levenloos uit.

Meer dan vijf minuten resteerden in Game 6 tegen de best geplaatste Nuggets op donderdag, een uiteindelijke 125-100 nederlaag die het seizoen van de Suns beëindigde. Maar terwijl Denver zich had verzameld in een spannende time-out in het vierde kwartaal, beëindigde Phoenix de shutout met blanco blikken en zonder de schijn van een onhandige poging. Van hoofdcoach Monty Williams tot geblesseerd centrum Deandre Ayton, de volgepakte thuisbank zat daar gewoon rustig. Een zwarte handdoek beschermde het gezicht van Kevin Durant.

Een opstelling vol reserven stond zojuist met de handen op de heupen op het veld.

“Het was een troep. Het was een slecht gevoel. Het was gênant’, zei Durant, die in de eerste helft slechts 8 punten scoorde op 2-of-11-opnamen. “Ze kwamen naar buiten en sloegen ons in de mond en we konden niet herstellen.”

De all-world doelpuntenmaker arriveerde pas in februari, maar het gevoel was maar al te bekend door de slechte resultaten van vorig seizoen. Een verbluffend Game 7-verlies thuis tegen Dallas, waar Phoenix maar liefst 30 punten achterstand had. Door de playoff-exit van dit jaar stonden de Suns tegenover een achterstand van maar liefst 32, met de derde en vierde grootste tekorten in de NBA-geschiedenis voor een team dat op het punt staat te worden uitgeschakeld – en in back-to-back-campagnes.

“Het team van vorig jaar was meer een team met balbewegingen en lichaamsbewegingen. Dit jaar waren we meer pick-and-roll en draw-georiënteerd”, zei Williams. “Het zijn twee verschillende situaties bij elkaar. Dit is iets waar we naar moeten kijken om te zien wat voor soort combinaties van spelers we hebben die passen bij een speelstijl. Maar twintig minuten na een nederlaag is het moeilijk om zulke zaken te beoordelen.”

Na verloop van tijd zullen er zorgen en reacties zijn. Net als vorig seizoen zal deze iteratie van de Suns zeker niet in zijn geheel terugkeren naar Phoenix. De emoties na de wedstrijd waren rauw en fris, maar de klok zal snel beginnen te tikken bij het nemen van beslissingen voor een frontoffice dat te veel geld uitgaf om Durant op de handelsdeadline binnen te halen, onder een agressieve nieuwe eigenaar in Mat Ishbia, met een rooster dat zojuist vier contracten volledig gegarandeerd voor het seizoen 2023-24.

“Het is op dit moment moeilijk om te zien wat de toekomst voor ons team in petto heeft”, zei Durant, die Game 6 met 23 punten afsloot.

Het feit dat Chris Paul aan de kant staat met een liesblessure en Ayton uitgeschakeld is met een ribkneuzing, is een belangrijke context, maar een thema uit de beschikbaarheid van Durant en Williams na de wedstrijd was dat de Suns ontsnappen aan elke verklaring die zou kunnen grenzen aan een excuus. Niet toen Phoenix de veelbelovende toekomst van Mikal Bridges en Cam Johnson verhypothekeerde, plus vier eerste ronde-picks tussen 2023 en 2029 en een extra ruil van picks in 2028 om Durant binnen te halen. Niet wanneer er aan het begin van het volgende kalenderjaar van de NBA een nieuwe collectieve arbeidsovereenkomst van kracht wordt, met verschillende bepalingen die moeten voorkomen dat teams met dure, met sterren bezaaide roosters zoals de Suns wegen vinden voor verdere verbetering.

Phoenix Suns-aanvaller Kevin Durant (35) reageert op een omzet tijdens de eerste helft van Game 6 van een basketbalwedstrijd in de halve finale van de NBA Western Conference tegen de Denver Nuggets, donderdag 11 mei 2023, in Phoenix.  (AP Foto/Matt York)
Phoenix Suns-aanvaller Kevin Durant had een meedogenloze eerste helft in Game 6 en scoorde 8 punten op 2-uit-11-opnamen. (AP Photo/Matt York)

Paul krijgt slechts gegarandeerd $15,8 miljoen van zijn salaris van $30,8 miljoen voor volgend seizoen, en er zal genoeg geklets zijn in de competitie rond Phoenix’s opties om de toekomstige Hall of Fame point guard te verplaatsen. De Suns lieten de teams van de tegenstander al de indruk achter dat ze op zoek waren naar een vervanger voor de lange termijn voor Paul voordat ze die treffer voor Durant konden maken, vertelden ligabronnen aan Yahoo Sports en zijn in verband gebracht door balafhandelingsligapersoneel van Fred. VanVleet naar Terry Rozier.

Dan is er de toekomst van Ayton, de nummer 1 keuze van de franchise in het NBA-ontwerp van 2018, die afgelopen seizoen een aanbiedingsformulier van de Indiana Pacers tekende in beperkte vrije dienst voordat Phoenix zijn vierjarige, 133 miljoen dollar afrondde. Had Ayton zijn laatste wedstrijd in Valley kunnen spelen? Indiana ging door en tekende het startende centrum Myles Turner opnieuw voor een verlenging van twee jaar, $ 60 miljoen in januari, maar de slimste koppen van de competitie hebben zijn dalende salarisstructuur gekoppeld aan een van de meest verhandelbare deals in de NBA. De eerder genoemde Mavericks zijn een ander team waarvan vaak wordt gemeld dat ze geïnteresseerd zijn in de diensten van Ayton. Misschien is er een andere club die Ayton zal begeren en toestaan ​​dat de Suns zijn forse contract afschudden aan twee medewerkers die de diepte kunnen bieden die deze eenheid nodig heeft tegen Denver.

De waarheid is een tekort aan het verplaatsen van Ayton of Paul, Phoenix heeft weinig middelen om dit team te verbeteren in de hoop te strijden voor het kampioenschap van 2024. Met het niet-gegarandeerde salaris van Cameron Payne, plus een teamoptie voor Ishmail Wainright, is Phoenix ​​al op ongeveer $ 165 miljoen voor de loonlijst van volgend seizoen. Voeg daar zes slots voor minimumlooncontracten aan toe – een mechanisme dat niet bepaald rijp is voor grote spelers – en de Suns hangen ongeveer $ 7 miljoen van het nieuwe tweede belastingplatform, met slechts één middenbetaler beschikbaar vanaf daar. De wiskunde wordt nog indrukwekkender in 2024-2025, wanneer het salaris van Devin Booker springt van $ 36 miljoen naar een supercap die naar schatting meer dan $ 50 miljoen aan gemiddelde jaarlijkse waarde overschrijdt en stijgt.

“Ik denk dat ze het veteranenminimum zullen moeten gebruiken en hopen dat ze iets goeds terugkrijgen voor Ayton”, vertelde een quarterback van de tegenpartij aan Yahoo Sports.

Vervolgens komt de personeelskwestie aan de orde. Mede-hoofdcoach Kevin Young is naar voren gekomen als een van de populairste kandidaten van de competitie voor een baan als hoofd. Hij was een jaar geleden finalist voor de Utah Jazz-bank, heeft dit laagseizoen al geïnterviewd voor Houston’s zoektocht en maakt deel uit van Toronto’s proces om ook Nick Nurse te vervangen. Degenen binnen de coachingrangen van de competitie hebben het erover dat Young uiteindelijk naar een bank wordt verheven, ergens als een kwestie van zo niet wanneer, deze zomer of een zomer die binnenkort komt.

Het seizoen 2023-2024 markeert het laatste seizoen van de oorspronkelijke vijfjarige deal die Williams in 2019 tekende, voordat hij de aftrap gaf voor een dure contractverlenging die hij afgelopen zomer tekende voor 2024-25 en daarna. Dat gevoel van veiligheid heeft Williams er echter niet van weerhouden om op stoom te komen onder het personeel van de competitie – waaronder verschillende aanwezigen voor Game 6 – bij het bespreken van potentiële kandidaten voor de coachingvacature van de Bucks, aldus bronnen. Milwaukee zal naar verwachting een aantal ervaren coaches nastreven die momenteel in dienst zijn van rivaliserende franchises. Los Angeles Clippers-coach Tyronn Lue is een andere kanshebber op de radar van de Bucks, aldus bronnen in de competitie.

“Het is moeilijk voor mij om vandaag voorbij te kijken”, zei Williams tegen verslaggevers. “Ik ga daarheen en praat met de coaches en we zullen het opnieuw beoordelen als we gaan.”

De constante, zo lijkt het, is de combinatie van Booker en Durant, waarbij de eerste tijdens deze play-offs door de verdediging van de tegenstander heen brandde gedurende de laatste zes kwartalen van het seizoen van de Suns. Booker’s bekwame spel en elite scoren hielpen Durants aandacht van Brooklyn te trekken. En er zijn maar weinig tegenstanders die geen stichting willen die de komende drie seizoenen begint met deze twee All-NBA-talenten op de agenda.

Ondanks het overweldigende gevoel van teleurstelling sprak Durant toch zijn vertrouwen uit in de situatie die hij in februari vroeg om lid te worden.

“Ja, dat ben ik. Ik heb een geweldige tijd gehad om met deze jongens te spelen, deze jongens te leren kennen, in Phoenix te wonen, voor Coach Monty te spelen, voor de staf te spelen”, zei Durant. herhalingen, dat is alles. Meer iteraties erop, elkaar blijven opbouwen en elkaar op een ander niveau begrijpen, individueel en als basketbalspelers. En ik denk dat dat gaat komen. Dus we zullen zien wat er gebeurt, weet je? zeker frustrerend en teleurstellend en gênant om te verliezen, maar het gaat er ook om hoe je jezelf kunt oppakken en blijven pushen en manieren kunt vinden om beter te worden. Dat is echt de mantra.’

Het is gewoon een wonder hoeveel wegen naar verbetering er echt zijn om ontdekt te worden.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *